Système solaire : changement climatique brutal et inattendu sur Neptune

Les scientifiques en savent encore relativement peu sur Neptune, la huitième planète du système solaire, pour laquelle une année s’étend sur environ 165 années terrestres.


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POSSÈDEvec des saisons qui durent chacune 40 ans, la planète Neptune devrait être épargnée par les brusques changements climatiques, et pourtant elle connaît un net refroidissement depuis le début de son été austral il y a 17 ans, selon une étude lundi.

« Ce changement était inattendu », a noté Michael Roman, astronome à l’université britannique de Leicester, responsable de l’étude et cité dans un communiqué de presse de l’Observatoire européen austral (ESO).



Les scientifiques en savent encore relativement peu sur Neptune, la huitième planète du système solaire, pour laquelle une année s’étend sur environ 165 années terrestres.

La planète la plus éloignée de notre étoile, à environ trente fois la distance Terre-Soleil, elle brillait trop faiblement pour être bien étudiée par des télescopes plus anciens.

Il faudra attendre la visite de la sonde Voyager 2 en 1989 pour que les premières images nettes de cette autre planète bleue soient obtenues. Depuis, elle est scrutée notamment grâce au télescope spatial Hubble et au Very Large Telescope (VLT) de l’ESO au Chili.

Cette géante de glace, au cœur probablement rocheux enveloppé d’un mélange d’eau, d’ammoniac et de méthane à l’état solide, possède une atmosphère très dynamique, rappelle l’étude publiée dans The Planetary Science Journal. Avec les vents les plus forts enregistrés sur une planète du système solaire, à plus de 2 000 km/h. Et un système cloud capable de changer d’apparence en quelques jours.

Mais nous n’avions jusqu’ici que peu d’informations sur les variations de température de son atmosphère, un mélange d’hydrogène, d’hélium et d’hydrocarbures. « Puisque nous observons Neptune depuis le début de son été austral, nous nous attendions à ce que les températures augmentent lentement, sans se refroidir », a déclaré Roman.

Alors que son été austral a commencé en 2005 dans son hémisphère sud, la température moyenne de l’étoile a baissé d’environ 8°C entre 2003 et 2018, selon les observations de l’étude. Un chiffre à comparer avec sa température moyenne de -200ºC. Et qui explique clairement la difficulté de le mesurer depuis la Terre.

« Ce type d’étude n’est possible qu’en raison de la sensibilité des images infrarouges de grands télescopes comme le VLT, qui peuvent observer Neptune clairement, et ces moyens ne sont disponibles que depuis vingt ans », a expliqué le professeur Leigh Fletcher, co-auteur. de l’étude et astronome à l’Université de Leicester.

Les observations ont révélé un autre phénomène, le réchauffement brutal du pôle sud de la planète, d’environ 11°C en 2018 et 2020.

Les mesures ont été faites en étudiant le rayonnement infrarouge émis par la stratosphère de la planète, une couche de l’atmosphère juste au-dessus de celle recouvrant la surface.

Les scientifiques ne comprennent pas la cause de ces changements de température. Ils supposent des changements dans la chimie de la stratosphère, des phénomènes aléatoires ou encore un lien avec le cycle solaire.


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